¿Cómo pueden contribuir las patentes al despliegue del 5G?
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Irene Cortés

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¿Cómo pueden contribuir las patentes al despliegue del 5G?

Europa puede tener un peso relevante en esta tecnología clave. Para ello, es necesario un marco regulatorio que favorezca las licencias y patentes esenciales asociadas al 5G

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Una persona comprueba la tecnología 5G aplicada a la voz durante el Mobile World Congress (MWC)

Aunque llevamos mucho tiempo hablando de 5G, es ahora cuando se está convirtiendo en realidad. El marco regulatorio que se está definiendo para el licenciamiento de esta tecnología puede favorecer o inhibir su despliegue. El contexto está entretenido. Como ejemplo, Nokia ha promovido en los últimos días demandas contra Oppo por infracción de patentes siguiendo una estrategia a gran escala con litigios, al menos, en España, India, Francia, Reino Unido y Alemania. Solo en ese país ha presentado 24 denuncias por infracción de patentes en diferentes tribunales.

La historia de las telecomunicaciones ha estado unida a las patentes desde sus comienzos. Alexander Graham Bell está considerado el inventor del teléfono, pero Elisha Gray lo quiso patentar el mismo día en la misma ciudad. Otro ejemplo, Marconi es reconocido como el inventor de la radio, pero en 1943 la Corte Suprema de Estados Unidos reconoció este honor a Nikola Tesla y le devolvió la patente en poder de Marconi hasta ese momento.

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A partir de estos inventos pareció evidente que era necesario desarrollar estándares de comunicación para que aparatos de fabricantes diferentes pudieran entenderse. Ese principio ha continuado hasta hoy y existen diferentes organismos internacionales encargados de definir estos estándares de comunicación. En el caso de la telefonía móvil, este organismo es el 3GPP. En los últimos años ha estado encargado de especificar la quinta generación de la telefonía móvil, la denominada 5G. La cuarta generación, 4G, nos permitió poder ver vídeos con el teléfono móvil y la quinta nos permitirá, en colaboración con la inteligencia artificial, tecnologías como los vehículos autónomos, la industria 4.0 o la robótica móvil.

Si todos los aparatos conectados siguen el mismo estándar de telecomunicación, esto implica que todos ellos están utilizando las mismas patentes. Estas patentes asociadas a un determinado estándar se denominan patentes esenciales, en inglés SEP. Tener una patente esencial 5G es un buen negocio, pero no es un negocio simple. Uno de los retos a los que se enfrenta es que no existe una lista oficial de patentes esenciales. En los organismos de estandarización, por lo general, no se habla de patentes y en las oficinas de patentes no se habla de estándares.

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Si consideramos las patentes declaradas en el Instituto Europeo de Estandarización de las Telecomunicaciones (ETSI) tendríamos hoy más de 18.000 familias de patentes esenciales 5G. Dependiendo de las fuentes este ranking es liderado por las empresas europeas o chinas en lo que es otro ámbito geopolítico de lucha por el liderazgo tecnológico. En este momento ya están planteando, por ejemplo, cuáles tienen que ser los royalties que tienen que pagar los fabricantes de automóvil por su equipamiento de comunicaciones. Los propietarios de grandes portafolios de patentes tienen opción de negociar estos royalties de manera individual, pero en el caso de organizaciones que poseen menos patentes se suelen agrupar en “patent pools” para negociar estos precios de licenciamiento.

Para los usuarios de la tecnología es necesario definir entornos previsibles y transparentes que permitan predecir a priori el precio de utilizar la tecnología 5G. Estos marcos regulatorios tienen que favorecer el licenciamiento de las patentes esenciales en condiciones “justas, razonables y no discriminatorias”, en inglés FRAND, de forma que todos los potenciales fabricantes y usuarios de una tecnología como 5G tengan opción de acceder a todas las patentes necesarias para su implementación.

El ranking de patentes relacionadas con el 5g está liderado por empresas europeas o chinas

En general, el mercado de licenciamiento de patentes esenciales funciona de manera ágil, pero, en ocasiones, la falta de transparencia y las propias prácticas competitivas hacen que este contexto sea propicio para las demandas por infracción de patentes esenciales. Asimismo, esta falta de transparencia es un excelente caldo de cultivo para los denominados 'patent trolls' que son compañías que adquieren patentes de terceros para negociar acuerdos de licencias en condiciones, muchas veces ni justas ni razonables. En Europa somos conscientes de que el portafolio de patentes 5G de nuestras empresas son activos tecnológicos estratégicos, pero también tenemos que definir esos marcos regulatorios que favorezcan la innovación en un equilibrio con la necesidad de favorecer la interconexión y las políticas de competencia.

Hace ya tres años, un proyecto promovido por la Comisión Europea, denominado CIFRA y liderado por Telefónica, analizó los problemas existentes en el sector de las patentes en el mercado de las telecomunicaciones y propuso posibles soluciones. Entre ellas están el unificar el tratamiento de las diferentes demandas de infracción de patentes en los mismos tribunales, para que lleguen a ellos tanto las demandas de nulidad como aquellas que abordan la infracción. Asimismo, se podrían limitar las medidas cautelares en los litigios de infracción de patentes a casos muy concretos que no atenten contra el interés general, de cara a dinamizar y no bloquear determinados avances en este mercado. Además, se recomienda seguir promoviendo procedimientos en las Oficinas de Patentes que garanticen la concesión exclusivamente de patentes de alta calidad, que cumplan unos altos niveles de exigencia.

Foto: Tebas participa en el congreso Ceapi. (EFE)

La realidad es que Europa todavía tiene opciones de tener un peso relevante en una tecnología clave para la transformación digital de la industria, y la Sociedad en general. Para ello, es necesario un marco regulatorio que favorezca el licenciamiento de las patentes esenciales asociadas a la tecnología 5G. Tenemos una oportunidad. Regulando todavía somos referencia.

* Luis Ignacio Vicente del Olmo es consejero estratégico en Pons IP.

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